很久以前,有一位國王,全國的人都知道他很聰明,無所不知。不管多麼秘密的事,好像都能由空氣中,傳到國王的耳朵裡。
國王有一個奇怪的習慣,在每天中午用餐完畢,大家都走了以後,就命令最信賴的僕人,再端上一個盤子來,盤子上蓋著蓋子,連僕人也不知道裡面是什麼東西。除了國王自己,世界上可能沒有第二個人知道了。
國王總是等到四周都沒有人的時候,才悄悄掀開蓋子。但是盤中的東西,他似乎不曾吃過。
這個習慣保持了很久一段時間。直到有一天,端盤子的僕人,再也無法抑制好奇心了,便把盤子端到自己的房間,小心關上房門。然後打開蓋子一瞧,結果,發現竟然是一條煮熟的白蛇。
僕人很想嚐嚐白蛇的味道,便切下一小塊,送進嘴裡。當這塊蛇肉觸到僕人的舌頭時,他立刻聽見窗外傳來一陣奇妙的細語聲。
他走近窗戶,仔細傾聽,才知道說話的是一群麻雀,牠們正在談論原野及森林中所發生的事情。原來,吃了蛇肉,便能聽懂動物的語言,難怪國王會知道那麼多事。
那一天,剛好王后最漂亮的戒指丟掉了,怎麼樣也找不到,這個可以到處自由出入的忠實僕人,就被懷疑了。
國王把僕人叫來,大罵一頓,並且警告他,到明天為止,如果還找不出偷戒指的賊,就要把他當罪犯處理。
無論僕人怎樣爭辯,說自己是清白的,也沒有用。國王已經這樣決定了,他只好退下去。
僕人心中充滿不安和焦慮,在王宮的庭院裡踱來踱去,不知道應該怎樣避免這一場災禍。
這時,他看見河邊有一群鴨子正排在那兒休息。牠們一面用嘴巴梳洗身上的羽毛,一面聊天,談起早上在什麼地方散步,看見了什麼好吃的食物。僕人站在那裡,仔細聽著。其中一隻鴨子,很不舒服的說:「我的胃悶得好難受,因為我不小心,把王后掉在窗子下面的戒指吞下去了。」
僕人聽了,趕緊捉住那隻鴨子的脖子,把牠帶到廚房裡,對廚師說:「請你殺掉這隻鴨子,牠太肥了!」
「好極了!」廚師說著,便把鴨子提在手上,量量重量後說:「吃得胖嘟嘟的,好像老早就等著讓人來烤牠似的。」
於是,廚師便取出鋒利的菜刀,斬斷鴨子的脖子,剖開牠的腹部,掏出內臟。結果,就在胃裡發現了王后那只金光閃閃的戒指。
僕人終於在國王面前,證明了自己的清白。而國王為了想補償自己的過失,便要僕人說出心中的願望,並答應給他最高的官位。
但是,僕人都謝絕了。他只向國王要一匹馬和一些旅費,就出發到世界各地去,準備旅行一段時間。
有一天,他經過池塘邊,看見三條魚被夾在蘆葦縫裡,因為缺水,正張著口痛苦掙扎。魚兒雖然不會說話,可是,吃過蛇肉的僕人,卻聽到魚兒在感歎這樣的死法,太悽慘了。
於是,這位富有同情心的僕人,便翻身下馬,把三條魚放到池水裡。
魚兒高興得游來游去,從水中露出頭來,對僕人說:「我們一定不會忘記你的恩惠,總有一天要報答你的救命之恩!」
僕人上了馬,繼續前進。過了一會兒,好像聽見腳下的沙土裡,有什麼聲音。
他立刻停住馬仔細靜聽,原來是螞蟻國王在發牢騷,說:「如果人類走路時,能放過我們這些動作笨拙的小動物就好了!馬蹄那麼重,無情的踐踏我們的臣民,真是殘忍!」僕人聽了,就閃開一邊,繞道而行,以免傷害到螞蟻。
螞蟻國王很感激的說:「我絕不會忘記你的恩惠,總有一天要報答你的。」
僕人來到森林裡,看見一對烏鴉夫婦,正忙著把小烏鴉們拋出鳥巢。
「滾出去吧!你們這些敗家子!」烏鴉夫婦怒喝著:「我們沒辦法再養你們了。你們已經長得夠大,應該自己去找東西吃了。」
可憐的小烏鴉,滾落在草地上,撲動著翅膀,哀叫著說:「爸媽要我們自己過活,可是我們的翅膀還沒長硬,根本不會飛,該怎麼出去找食物呢?只有在這裡餓死了!」
僕人覺得小烏鴉很可憐,便跳下馬來,用劍把馬殺死,給小烏鴉當食物吃。小烏鴉們高興的飽餐一頓,並且對僕人說:「謝謝你!我們不會忘記你的大恩,總有一天要好好的報答你!」
現在,僕人不得不步行了。他走了很久,走到一個大城裡,看見街道上擠滿了熱鬧的人群。有一個騎馬的人宣布說:「公主正在找駙馬。想要娶公主的人,必須先解決一個難題,如果無法解決,就要喪失生命。」結果,很多人去試,但是都把命賭掉了。
這位年輕的僕人,看見公主長得非常美麗,完全著迷了。他就不顧一切危險,來到國王面前,要求娶公主為妻。
僕人馬上被帶到海邊,看著一只戒指,當著他的面被其他人丟到大海裡。然後,國王命令他潛到海底撿戒指,並且說:「如果撿不到戒指,就不准你上岸!」
大家都很同情他,但是誰也沒辦法幫忙,只好讓他一個人孤零零的留在海濱。
怎麼辦呢?當僕人正在發愁的時候,忽然看見三條魚向他游過來。仔細一看,原來是曾經被他營救過的魚兒們。
魚兒們靠近岸邊後 ,中間那一條魚,就把銜在口中的貝殼放到僕人腳邊。僕人撿起來一看,貝殼裡面正放著被丟下去的戒指。
僕人歡天喜地的跑到國王面前,交出那只戒指,期待著國王履行諾言。
但是,高傲的公主知道,僕人的出身和自己很不相當,就非常瞧不起他。於是,便要求僕人再解決第二個問題。
公主走到院子裡,親自把裝在十個袋子裡的玉米,撒在草中,然後對他說:「你必須在明天早上太陽上升以前,把所有的玉米撿起來,一一裝回袋子,缺 一粒都不行!」
怎樣解決這個難題呢?僕人坐在院子裡,絞盡了腦汁,還是想不出一個適當的方法。他只好悲傷的等著天亮後被處死。
奇怪的是,第二天清早,當朝陽射入院子裡的時候,他看見十個袋子已經裝滿了玉米,好好的放在地上,一粒也沒有缺少。
僕人立刻知道,這一定是螞蟻國王,在半夜裡率領成千上萬的臣民,把玉米一粒一粒辛苦的撿起來,再裝回袋子的。
不久,公主來到院子裡,看見僕人解決了第二個難題,心中非常的驚訝。但是仍然無法消除自己的驕傲,便又對僕人說:「雖然你已經解決了第二個問題,可是,在你沒有摘到生命樹上的金蘋果以前,絕不能成為我的丈夫。」
僕人根本就不知道,生命樹到底長在哪裡,他決心能走多遠,就走多遠,毫無目標的到處找。
僕人出發後,不知不覺就走過三個王國。到了傍晚,當他疲倦得想睡覺時,突然聽見樹上傳來一陣聲響,一顆金蘋果,應聲掉在他的手裡。
這時,有三隻烏鴉飛下來,停在他的膝蓋上,說:「我們就是快要餓死的時候,被你救活的那三隻烏鴉,現在已經長大了。聽說你正在尋找金蘋果,就飛過海洋,到長有生命樹的世界盡頭去,替你摘來金蘋果,報答你的恩惠。」
僕人高興極了,趕緊回去,把金蘋果獻給美麗的公主。這一回,公主再也想不出別的方法來難倒他了。
於是,他們兩人把金蘋果剖開,就平分把它吃掉了。公主吃過金蘋果以後,她的內心就充滿了對年輕僕人的愛。從此,他們的幸福不再受到阻礙,一生過著快樂的日子,並且活得非常長久。

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